Col du Ballon d'Alsace - príbeh prvého hodnoteného stúpania Tour de France

Foto:  © DR

Hoci najslávnejšie cyklistické preteky sveta už pri svojom vzniku v roku 1903 navštívili kopce, prvým stúpaním, ktoré stanovilo najlepšieho vrchára podujatia bol Col du Ballon d’Alsace o dva roky na to. A to aj keď súťaž a dres pre najlepšieho vrchára vznikli až v roku 1933. Ballon d’Alsace bol v tom čase stelesňoval všetok rešpekt, aj keď sa nevypína vo výške viac 1200 m n. m. Na Tour de France 2019 ho uvidíme po dlhých štrnástich rokoch, keď sa pôjde po 21. raz.

Tour de France v roku 1903, to bolo šesť etáp na trase 2428 km so štartom i cieľom v Paríži. Cestná infraštruktúra na začiatku 20. storočia ešte nesmerovala cez dnes legendárne horské priesmyky, a tak si nové etapové preteky na francúzskej pôde museli vystačiť s prechodom cez sedlá. Prvým z nich bolo pri úvodnej etape medzi hlavným mestom a Lyonom col des Echarmeaux v nadmorskej výške len 712 metrov. Nasledujúca etapa medzi ním a Marseille zase obsahovala col de la République 1161 m nad morom, kopec, ktorý zostal najvyšším bodom Tour aj v nasledujúcom ročníku. To však nebolo všetko, pretože toto stúpanie sa v roku 1904 stalo taktiež dejiskom niektorých z najznámejších násilností v histórii celej Tour de France, keď priaznivci regionálneho favorita menom Antoine Fauré zaútočili na jeho oponentov. A dohra? Tento incident spôsobil, že organizátori ignorovali République a s ním celý department Loire až do Tour de France v roku 1950.

Henri Desgrange ako riaditeľ najstaršej Grand Tour musel zareagovať a v roku 1905 sa zameral na predstavenie nového najvyššieho bodu Tour, ktorý by svojím príbehom prevýšil predchádzajúce nepríjemnosti a ponúkol ľuďom nového kladného hrdinu – v tomto prípade Col du Ballon d’Alsace.

„Vražedný kopec. Tam nikto nevyšlape.“

Priesmyk v pohorí Vogézy však nevzišiel z hlavy Desgranga, ale jeho spolupracovníka Alphonsa Steinesa. Hoci bol Ballon d’Alsace len o 17 metrov vyšší, s 10 % gradientmi na niektorých miestach bol úplne inou kávou.

„Vražedný kopec. Tam nikto nevyšlape. Bude to tvoja vina, keď nikto tú horu neprejde, jasné?“ prizvukoval Desgrange kolegovi. Pretekárske bicykle totiž vtedy vážili okolo 11 kilogramov a mali jediný pevný prevod. Na úpätie Ballon d’Alsace inak konzervatívny a striktný Desgrange povolil cyklistom vymeniť si bicykle za stroje s menším prevodom – radšej, aby to nebol úplný masaker. Sám sa potom nechal v druhej etape Tour medzi Nancy a Dijonom na vrchol stúpania vyviezť, aby mohol to divadlo sledovať. Nepríjemný kopec spôsobil, že boli všetci jazdci na pokraji svojich síl, zosadali zo svojich bicyklov, až na jedného jediného. Tým bol René Pottier, ktorý rýchlosťou 20 km/h ako jediný skutočne vyšiel až na vrchol. Desgrange bol v opojení: „Stúpanie na Ballon d’Alsace bolo jedným z najviac vzrušujúcejších pohľadov, aké som kedy zažil.“

René Pottier etapu síce nevyhral, ale udržal si celkové vedenie v pretekoch. Jeho hrdinský počin si však hneď v nasledujúci deň vybral krutú daň, keď ho zápal šľachy donútil vzdať. Svojím prvenstvom na prvom hodnotenom stúpaní Tour de France si však aspoň vybojoval ocenenie pre najlepšieho vrchára (meilleur grimpeur) od redakcie L’Auto.

O rok však Ballon d’Alsace opäť patrilo do itinerára a opäť len jeden jediný muž nezosadol z bicykla. Áno, Pottier. Na Tour de France 1906 je úplne niekde inde než všetci ostatní a v poslednej 13. etape v Paríži sa teší nielen piatemu etapovému, ale najmä celkovému víťazstvu. Vo veku len 26 rokov sa tak zaradil medzi cyklistické legendy, pričom mal toho ešte toľko pred sebou. O to viac tragicky pôsobilo, keď šampióna tour 25. januára 1907 našli vystrašení robotníci v továrne Peugeotu obeseného na háku, na ktorý si inokedy vešal svoj bicykel.  Na Ballon d’Alsace už nikdy nevyšlapal, napriek tomu ho tam nájdeme dodnes – na Desgrangov prikáz mu tam vybudovali pamätník.

Ballon d’Alsace dnes

Tour de France prechádzalo Col du Ballon d’Alsace každoročne od roku 1905 do 1914 a potom päťkrát v tridsiatych rokoch. Od konca druhej svetovej vojny boli prechody cezeň menej frekventované,  pričom naposledy sa naň pelotón najslávnejších pretekov vydal v roku 2005, aby si pri okrúhlom 20. prechode ním pripomenul sto rokov od jeho prvého využitia.

Okrem toho sa v štyroch prípadoch medzi rokmi 1967 a 1979 na vrchole Col du Ballon d’Alsace finišovalo. Raz sa pritom tešil z víťazstva aj fenomenálny Eddy Merckx.

Druhú dvadsiatku načne Ballon d’Alsace práve v 106. ročníku La Grande Boucle, keď bude súčasťou horskej 6. etapy z Mulhousu na La Planche des Belles Filles. Pôjde sa z východnej strany od obce Sewen, kde jeho 11 km dĺžku o priemere 5,8 % ohodnotili organizátori 1. kategóriou.